Cuando llegué a la Iglesia de la Comunidad Capital en Raleigh, Carolina del Norte, en agosto del año pasado como su pastor principal, los ancianos y yo pensamos que sería mejor comenzar mi ministerio en la iglesia con una serie de ocho mensajes evangelísticos. Los sermones evangelísticos que prediqué se centraban en la “nueva vida” en Cristo que se nos ofrece en el evangelio. Los temas de los sermones cubrían específicamente la esencia de la pérdida, la gravedad de nuestro pecado, la obra de Cristo en la cruz, la necesidad del nuevo nacimiento, y la justificación por la fe solamente.  

Después de que estos mensajes fueran predicados el otoño pasado, me encontré con una cita de William Booth que me sacudió. Él dijo, “El principal peligro que enfrenta el siglo venidero será la religión sin Espíritu Santo, el cristianismo sin Cristo, el perdón sin arrepentimiento, la salvación sin regeneración, la política sin Dios, el cielo sin infierno.” La frase “perdón sin arrepentimiento” me causó una profunda convicción. Inmediatamente pensé: “¿Por qué no había hecho hincapié en el arrepentimiento en mi serie de mensajes evangelísticos? Una verdad bíblica tan importante, que uno pensaría que habría sido el centro de mis mensajes. Estaba notoriamente ausente.  

Poco después de leer esta cita, me encontré con un sermón del predicador evangelista del siglo XIX, Asahel Nettleton, quien algunos dicen que fue el predicador más efectivo del Segundo Gran Avivamiento. Me sorprendió de nuevo el mismo hecho. El corazón de su mensaje era el del arrepentimiento hacia Dios. Fue este mensaje de Nettleton el que Dios usó para convertir y despertar a miles de personas en toda Nueva Inglaterra. 

La doctrina perdida del arrepentimiento 

Al reflexionar, lamentablemente sentí tanto una ausencia de arrepentimiento en mi ministerio personal como en la mayor parte de lo que había escuchado en el evangelismo de hoy. La palabra en sí misma, como una frase anticuada de una época pasada, parece haber desaparecido completamente de nuestro vocabulario y, como resultado, de la conciencia evangélica colectiva.  

Como una antigua ciudad perdida en la jungla, la doctrina del arrepentimiento ha sido envuelta por un nuevo mensaje cristiano que promete esperanza, sin una vida transformada y un Cielo sin santidad. No creo que sea un eufemismo decir que la doctrina del arrepentimiento es la doctrina perdida del siglo XXI.  

Las consecuencias de esta ausencia son devastadoras. Jesús advirtió que la cizaña se sembraría entre el trigo, lo que significa que habría “incrédulos creyentes” en la Iglesia hasta que Él regresara (Mat. 13). Estas son personas que profesan la fe en Cristo, incluso en cierto sentido se parecen a los creyentes en apariencia, pero al final, se demuestra que nunca se convirtieron realmente. No heredarán el reino de Dios. Lamentablemente, la ausencia de arrepentimiento en nuestro mensaje agrava el problema. Jesús nos llama al arrepentimiento, no sólo a creer intelectualmente en los hechos desnudos del evangelio. Por eso Jesús enfatizó el nuevo nacimiento con Nicodemo. La entrada en el reino de Dios requiere mucho más que conocer los hechos básicos sobre Jesús. Debemos nacer de nuevo (Jn. 3:3). Debemos arrepentirnos de nuestros pecados y volvernos a Cristo. Sin el mensaje de arrepentimiento, es fácil para el diablo llenar nuestras iglesias con “incrédulos creyentes”. A Satanás no le gusta nada más que engañar a los “incrédulos creyentes” con falsas garantías. 

El significado del arrepentimiento 

Esto nos lleva a la cuestión central. ¿Cuál es el significado del arrepentimiento? Arrepentimiento (metanoia) significa literalmente “cambiar de opinión” respecto a nosotros mismos y a Dios. Pero la mente controla la voluntad, por lo que este “cambio” de la mente tiene enormes implicaciones para el alma humana. El arrepentimiento es abandonar el pecado y volverse completamente a Cristo con todo el corazón. Louis Berkhof incluso llegó a decir que “la metanoia incluye una oposición consciente a la condición anterior”[Bekhof, Teología Sistemática, 1996] El arrepentimiento es el resultado directo e inmediato de la obra de regeneración de Dios en el corazón (Jn. 3:3; 3:5; Ezeq. 36). En el arrepentimiento, el pecador llega a una profunda y piadosa pena por su pecado y se vuelve en cambio a Dios con un corazón de amorosa devoción. David Wells lo define así: “El arrepentimiento del evangelio es pasar del pecado, ahora reconocido como ruinoso, a una nueva vida de seguimiento de Cristo en la justicia, ahora abrazado como la única esperanza de vida”[Wells, Turning to God] El arrepentimiento está en el corazón de la verdadera conversión. 

La conversión es creer en Cristo por todo lo que Él es con todos los que somos. La conversión es abrazar a Cristo como Salvador y Señor. La conversión es un giro de 180 grados de nuestro “viejo hombre” para abrazar a un perfecto Salvador. La conversión es la muerte de nuestra vieja vida y el comienzo de la vida de Cristo en nosotros. La conversión es, en una palabra, el arrepentimiento. 

La predicación bíblica sobre el arrepentimiento 

Los profetas del Antiguo Testamento predicaron este mensaje de arrepentimiento. La palabra hebrea para “conversión” significa “volverse o regresar de nuevo a Dios”. Después de que Jonás predicara en Nínive, su rey dijo: “vuélvase cada uno de su mal camino y de la violencia que hay en sus manos. ¡Quién sabe! Quizá Dios se vuelva, se arrepienta y aparte el ardor de su ira, y no perezcamos” (Jonás 3:8,9). El mensaje de Oseas a Judá e Israel era el mismo: ” Venid, volvamos al SEÑOR. Pues El nos ha desgarrado, y nos sanará; nos ha herido, y nos vendará.” (Oseas 6:1; véase también Oseas 14:1). Por supuesto, los profetas también sabían que Dios debe hacer este trabajo. Jeremías profetizó: ” Hazme volver para que sea restaurado, pues tú, SEÑOR, eres mi Dios. Porque después que me aparté, me arrepentí” (Jer. 31:18, 19a).  

El mensaje de Juan el Bautista a los judíos de su tiempo era también un mensaje de arrepentimiento. Lucas registra que estaba en el desierto “predicando un bautismo de arrepentimiento para el perdón de los pecados” (Luc. 3:3). Mateo registra que Juan el Bautista proclamó: “Arrepentíos, porque el reino de los cielos se ha acercado” (Mat. 3:1).  

Jesús también predicó implacablemente el mensaje de arrepentimiento. Su primer mensaje público en el evangelio de Mateo es: “Arrepentíos, porque el reino de los cielos se ha acercado” (Mat. 4:18). Las últimas palabras de Jesús a sus discípulos antes de ascender al cielo fueron que “se proclamara en su nombre el arrepentimiento para el perdón de los pecados a todas las naciones, comenzando por Jerusalén” (Luc. 24:47). 

Los apóstoles siguieron el ejemplo de su Maestro. El día de Pentecostés, Pedro proclamó la necesidad de arrepentimiento: “Arrepentíos y bautícese cada uno de vosotros en el nombre de Jesucristo para perdón de los pecados” (Hch. 2:38). Pedro a los judíos en el Pórtico de Salomón declaró: “Arrepentíos, pues, y volved atrás, para que sean borrados vuestros pecados; para que vengan de la presencia del Señor tiempos de refrigerio” (Hch. 3:19, 20). El apóstol Pablo siguió este patrón de predicar el arrepentimiento como lo registra Lucas en Hechos 20:21. Lucas dice que Pablo estaba “dando testimonio a judíos y griegos de arrepentimiento hacia Dios y de fe en nuestro Señor Jesucristo”. 

Arrepentirse por la falta de arrepentimiento 

Claramente los profetas del Antiguo Testamento, Cristo y sus apóstoles proclamaron un mensaje de arrepentimiento. Es un mensaje sorprendente, un mensaje que nos despierta de nuestro sueño espiritual. Un mensaje que nos llama no sólo a la mera creencia, sino a una nueva vida. Y ese es el punto clave que Cristo estaba marcando a lo largo de los evangelios. El llamado de Cristo a la salvación nunca fue sólo intelectual. Cristo llamó a sus discípulos a entrar en el reino por la fuerza (Mat. 11:12). Los llamó a tomar su cruz diariamente y a seguirlo (Luc. 9:23). Pablo dice en 2 Corintios 5:17 que nos convertimos en “nuevas criaturas” en Cristo a través del nuevo nacimiento. ¡Así que lógicamente no esperaríamos nada menos que el arrepentimiento para comenzar esta nueva vida en Cristo! 

Estoy convencido de que no experimentaremos un nuevo despertar en este país hasta que recuperemos la doctrina del arrepentimiento. Debemos arrepentirnos de la falta de arrepentimiento. Y digo esto tanto por mí como por los demás. Sinceramente no creo que el Espíritu Santo se mueva de nuevo en poder hasta que volvamos al arrepentimiento.   

Despertar al arrepentimiento 

¿Pero por dónde empezamos? Un lugar para empezar es nuestra propia vida. Martín Lutero dijo una vez que “toda la vida cristiana es una vida de arrepentimiento”. Si ese es el caso, y creo que lo es, entonces el arrepentimiento debe comenzar con los detalles esenciales de nuestra vida cotidiana. Como seguidores de Cristo, debemos esforzarnos continuamente por alejarnos de todo mal, toda impureza, y todo pecado hacia nuestro Señor Jesucristo. 

Hay una colina a dos millas de mi casa en la que recientemente he disfrutado corriendo y tratando de subirla lo más rápido posible. Es una de esas colinas, como las que solíamos temer en una excursión del Cuerpo de Marines, que requiere toda la energía y concentración para llegar a la cima. Su inclinación y longitud agotan las piernas y los pulmones, así que cuando llego a la cima, debo detenerme y recuperar el aliento. Las últimas veces, mientras caminaba lentamente hacia la cima, recuperando el aliento, mi conciencia se ha visto afectada con esta pregunta, “¿De qué tengo que arrepentirme? Es una pregunta inquietante. Una pregunta de la que, a menos que uno diga ser perfecto, no puede esconderse. Una pregunta que me ha traído a Coram Deo… “ante el rostro de Dios”. Sólo aquí, cara a cara ante un Dios santo, veo mi propia falta de santidad e indignidad. Es al hacer esta pregunta que empiezo a conocer verdaderamente tanto a Dios como a mí mismo a la luz de quién es Dios. 

Aquí es donde debemos empezar a vivir una vida continua de arrepentimiento. ¿Cuándo fue la última vez que te preguntaste: “¿De qué tengo que arrepentirme? Es este acto de continuo arrepentimiento, volverse del pecado a Cristo, lo que nos preparará para compartir el mensaje de arrepentimiento.  

El mensaje de arrepentimiento fluye naturalmente de una vida de arrepentimiento. Tal vez por eso el mensaje de arrepentimiento se perdió en primer lugar. ¿Cómo podemos hablar de lo que nosotros mismos no conocemos? Una iglesia que no se arrepiente es simplemente incapaz de hablar del mensaje de arrepentimiento porque nosotros mismos no lo entendemos. Pero es por eso que el arrepentimiento debe comenzar con la casa de Dios (1 Ped. 4:17). 

En este sentido el arrepentimiento es el despertar. Cuando Dios nos despierte al arrepentimiento, estaremos preparados para proclamar este mensaje al mundo. Cuando proclamemos el mensaje de arrepentimiento con corazones arrepentidos, Dios lo honrará. La Iglesia de Cristo se despertará, los pecadores se convertirán y Dios será glorificado. ¿Pero estamos dispuestos a arrepentirnos por nuestra falta de arrepentimiento?